大型動物快速滅絕 學者擬演化藍圖 家鼠將大如羊 | 台灣環境資訊協會-環境資訊中心

大型動物快速滅絕 學者擬演化藍圖 家鼠將大如羊

2014年02月07日
本報2014年2月7日綜合外電報導,姜唯編譯,鄒敏惠審校

自2008年始,科學家便觀察到地球上的大型哺乳類正面臨滅絕危機,不管是刊登在《科學》期刊,還是IUCN發佈的「瀕危物種紅皮書」,都不斷警告我們這個生態結構的劇變。到了去(2013)年,科學家更用「災難性崩潰」來形容。

不過生態系有其韌性,科學家認為,大型哺乳動物滅絕後,適應力極強的家鼠,未來可能演化成如羊一般大,或是更大,以填補生態系中的空缺。

鼠類。(圖:Ashley Burton)

大型動物快速滅絕 小型動物演化因應

巨人症是廣為人知的演化反應,小型物種佔領了大型物種滅絕留下的生態空間後,通常便會發生。

「5千萬年前,藍鯨遠祖的體型僅有狼一般大小。」萊斯特大學地質學家Jan Zalasiewicz博士說。 

「動物會隨著時間演化成最有利於生存和繁殖的模樣。」Zalasiewicz博士進一步舉例說明「在白堊紀恐龍還存在的時候,哺乳動物非常小,只有大鼠或小鼠般的體型,因為恐龍佔據了較大的生態位置。恐龍滅絕後,小型哺乳動物才漸漸演化出不同樣貌,包括一些體型顯著巨大的哺乳動物,如巨角犀、馬、乳齒象、猛獁象和犀牛等。」

齧齒類具優勢 填補生態空缺

目前已知最大的已滅絕齧齒目動物Josephoartegasia monesi出現在3百萬年前,體型比公牛還大,體重可達1噸,和牠們今日的齧齒目遠親──水豚一樣,生活在南美洲。

「只要時間夠長,家鼠也有機會演化到和水豚一樣大。水豚是目前世界最大的齧齒類動物,體重可達80公斤。如果生態系的空缺足夠,家鼠還能長更大。」

觀察老鼠群島(Rat Island),便可略知齧齒目動物未來的演化走向。老鼠群島是與世隔絕的島嶼,家鼠被人類帶進來後變成此地的優勢物種。「現在全球島嶼幾乎都有家鼠,一旦島上出現家鼠,就極難徹底消除,其取代原生物種成為優勢種,有時甚至造成原生種滅絕。」

「因此,生態空間出現空缺後,家鼠也變得越來越大。地球未來中長期的地質,的確有利家鼠群起佔據。」

演化藍圖多樣 依環境、天擇而定

不僅是體型變大,Zalasiewicz認為,家鼠也可能演化出不同的適應方式。「動物可以演化得較小或較大,依當時的環境和物競天擇而定。」

「將有瘦鼠、胖鼠、行動緩慢且體重重的鼠、敏捷且兇猛的鼠,也許還會有水生鼠等等。家貓、兔子、羊等其他動物,可能也有相同的演化模式。」

「每一個有家鼠的島嶼都是個家鼠演化實驗室,每個島嶼將演化出不同的結果。」Zalasiewicz認為,家鼠會隨著時間演化出「驚人的後代」,並對地球的地質未來產生顯著影響。

作者

鄒敏惠

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