無象牙大象變多了? 研究發現 盜獵影響非洲象群演化 | 環境資訊中心

無象牙大象變多了? 研究發現 盜獵影響非洲象群演化

2021年10月25日
環境資訊中心綜合外電;姜唯 編譯;林大利 審校

研究人員發現,幾十年來的象牙盜獵,導致象群演化出無牙象,顯示人類正在「改變野生動物的生理結構」。

根據一份發表在《科學(Science)》期刊上的研究,經過長時間的象牙盜獵、許多有象牙的象被殺死後,在部分非洲象群中,過去導致沒有象牙的基因突變,從罕見變得相當普遍。

在部分非洲象群中,因過度盜獵象牙,導致大象沒有象牙的情況,從罕見變普遍。圖為示意圖。圖片來源:Rachel Claire/pexels
在部分非洲象群中,因過度盜獵象牙,導致大象沒有象牙的情況,從罕見變普遍。圖為示意圖。圖片來源:Rachel Claire/pexels

象牙盜獵影響象群基因的演化

研究人員探討為什麼莫三比克的戈龍戈薩國家公園內,母象出生時經常沒有象牙,發現大規模象牙盜獵活動將象群做基因篩選了。

在1977年至1992年的莫三比克內戰期間,長有象牙的大象極有可能被獵殺,當時90%的大象被內戰雙方武裝部隊屠殺,以取得象牙資助戰爭。那些沒有象牙的象倖存下來,並將無象牙的遺傳特徵傳給後代。

幾代之後,生活在國家公園內大約700頭大象仍然可見此現象。主持這項研究的普林斯頓大學生態學和演化生物學系學者普林格爾(Robert Pringle)表示,這顯示了人類干擾自然的程度之大。

「我認為這項研究的意義不僅僅是數字,人類活動正在改變動物的生理結構。」普林格爾說明,研究人員一直對戈龍戈薩國家公園很有興趣,儘管問題的確切成因尚不清楚,但他們懷疑造成這種異常的原因是過去的盜獵活動。

「其中一個顯著特徵是許多母象沒有象牙,我們對這種現象很感興趣。許多人注意到沒有象牙的大象,尤其是在盜獵猖獗的地方,但沒有人真正參透其中原因,也沒有人確實量化或記錄這種現象,好真正歸納出原因,而非僅靠推測。」普林格爾指出。

突變基因致公象發育異常

研究小組認為這個現象來自遺傳,加上僅發生在母象,公象很少沒有象牙,表示與性別有關。研究人員對有牙和無牙大象的基因組進行測序後,發現了兩者之間的遺傳差異。

分析顯示,是X染色體上的一對候選基因,其中之一已知和哺乳動物牙齒發育有關,在人類身上則與阻止側門齒生長的X染色體顯性特徵有關。

沒有象牙的母象生出的小公象,會有一半發育不正常。圖為示意圖。圖片來源: Aenic Visuals/pexels
沒有象牙的母象生出的小公象,會有一半發育不正常。圖為示意圖。圖片來源:Aenic Visuals/pexels

基因的可疑突變保護了母象免遭盜獵,但對公象來說卻是致命的。

沒有象牙的母象中,有一半小公象會受到媽媽基因異常影響而發育不正常,這代表被嚴重盜獵的象群公象會大幅減少。但普林格爾認為,這個問題可以隨時間改善,因為象群已連續20年成長,從1990年代滅絕邊緣至今,已成長了兩倍多。

因此,他說:「只要延續近期保育狀況的積極度,我們預估這種特徵出現在象群中的機會就會下降。最近關於生物多樣性和環境的壞消息很多,我想強調,其中還是有一些曙光。」

作者

姜唯

如果有一件事是重要的,如果能為孩子實現一個願望,那就是人類與大自然和諧共存。

林大利

於特有生物研究保育中心服務,小鳥和棲地是主要的研究對象。是龜毛的讀者,認為龜毛是探索世界的美德。