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救你一命的海洋藥房

2015年05月13日
作者:Dr. Steve Katona(海洋健康指數董事總經理);譯者:吳郁娟;審校:林育朱

※ 本文翻譯自 Ocean Health Index

亞洲中藥行的「乾貨」海馬。© Project Seahorse.

保育海洋的理由有很多,其中一項,或許是讓人類活得更健康。除了提供蛋白質營養來源、供給食物、市場產品、調節氣候、就業機會、娛樂與美學價值之外,長久以來,海洋生物也應用在醫治各種人類疾病。

亞洲與其他地區的民俗療法常利用海洋生物為藥材來源,例如:乾海綿、珊瑚、水母、蟹殼、牡蠣、烏賊「骨」、海參、海馬、海螺等軟體動物製成藥粉、藥膏或藥水來治癒許多病狀。即使這些療法行之有年,但是療效還沒有獲得西方科學方法的證實或記載。

印尼海域的繽紛珊瑚礁。 ©Burt Jones and Maurine Shimlock.一些傳統療法必須使用到大量的動物個體。每年約2000萬隻海馬(約50噸)撈捕用於治療腎臟病、循環系統疾病和提升男性雄風等相關病症。

在目前約48種海馬中,其中23種以「乾貨」形式當作中藥販售、30種在水族箱內以活體販售。如此大規模市場需求,使得海馬族群數量持續減少,而捕撈過程中利用不永續的底拖法,不僅每年殘殺百萬隻海馬,並且破壞其棲息地,使族群量逐漸衰減。更棘手的是,族群減少的規模因為缺乏資料而難以估計。

國際自然保育聯盟紅皮書中,38種海馬名列其中,其中1種屬瀕危物種(EN,endangered)、10種為易危(VU,vulnerable)、26種列為數據缺乏(DD,data deficient),只有1個物種的數量較為穩定。

雖然中國、越南和澳洲等地已有人工繁殖海馬,提供活體樣本給水族館,但因為沒有產出「乾貨」,因此野生海馬的生存壓力沒有因此降低。

神奇海洋醫藥箱

回到本文主題,我們將聚焦在海洋對人類健康的貢獻,不僅增進醫療福祉並將低對海洋生物野外族群危害的新技術。這個巨大的海洋生物醫藥箱,會讓你大吃一驚!

海膽、海星讓我們見識了單一受精卵形成胚胎的發育過程;鯊魚、魟魚、龍蝦和螃蟹幫助科學家探究腎臟如何運作;烏賊和龍蝦幫我們了解神經電傳導過程;鱟和魟在人類視覺研究上貢獻良多。

加勒比海海綿 © Sven Zea, www.spongeguide.org附著在蜂海綿(Haliclona sp. )上的軟體動物© Nick Hobgood

而這些生物對人類生理學研究的貢獻只是個開端。從海洋動植物、蕈類和菌類身上研發出來的抗生素、抗病原體、麻醉藥、黏劑、海洋基因產品都已應用於治療人類疾病,諸如癌症、白血病、囊胞纖維症、心臟疾病、外傷感染等。而科學家至少已從4,800物種提煉出18,000種產品。

何以海洋生物 醫學貢獻卓越

無數生物棲息於海洋,每個物種都擁有高度基因多樣性用以創造求生配備或各種特殊用途的化學基質。這些化合物可能用於防衛或侵略:競爭著床空間、防止附著生物的過度生長、嚇退敵人和癱瘓或殺死獵物;或是互相傳遞溝通資訊用的化合物:辨識身份辨識用(不論是同、異種間)、健康或生殖狀態以尋求潛在配偶。

這些特殊化合物帶著不尋常的特質,其生物研究或藥物研究的潛力,吸引了藥物研發者的興趣。

維多利亞多管水母(Aequorea aequorea)©Wikimedia Creative Commons由水母體內研發出的綠螢光蛋白(GFP),像我們揭示了老鼠大腦灰質層內神經細胞的結構。©Wikimedia Creative Commons

新藥潛力點:珊瑚礁、紅樹林

就在那些高度生物多樣性的海域!例如珊瑚礁、紅樹林、海底火山或其他生物相豐富的群落,這些地方物種繁多,最可能藏著人類感興趣的化合物。比方說,海綿、珊瑚、被囊動物等,這類固著生物,因其族群數量大、易於採樣、種類多,且自我防衛方式通常是藉由化學機制。

而且,這些生物體內常有大量的共生菌,或許也蘊藏著有用的化合物。另外,在極端環境的海域,像是海底熱泉、北極也可能發現驚人的生物相,儘管取樣非常困難,後續成果可應用於人類醫學或許更為顯著。

紅海鞭,攝於巴布亞紐幾內亞。©Gapowell