到深海搶稀土? 科學家憂抗生素新藥研發受阻 聯合國研擬新公約要管 | 台灣環境資訊協會-環境資訊中心

到深海搶稀土? 科學家憂抗生素新藥研發受阻 聯合國研擬新公約要管

2019年05月23日
環境資訊中心綜合外電;姜唯 編譯;林大利 審校

稀土戰已然開打,而未來的戰場很有可能就在深海。

許多人擔心這樣的步調太快,科學家更率先呼籲先停止深海採礦,因為有研究指出,深海生物存在過去不為科學界所知的抗生素,對於具備抗生素抗藥性的超級細菌可能是一大突破。聯合國則著手草擬相關公約,承諾2020年提出法規規範。


散布於深海海床的錳核(Manganese nodule)。圖片來源:美國地質調查局USGS(Public domain)

深海商業開採競賽已開打 恐來不及找到新藥就被破壞

普利茅斯大學醫學微生物學家厄普頓(Mat Upton)教授在實驗室中發現一種深海海綿體內的微生物可以殺死病原體。他意識到,要對抗具備抗生素抗藥性的超級細菌,這可能是一大突破。

去年的後續實驗證實,這種來自東北大西洋Rockall海槽下、深達海面下700公尺的海洋細菌,體內存在一種過去不為科學界所知的抗生素,有機會對抗每年在英國就造成數千人死亡的細菌感染。

深海雖有豐富的特殊新物種可開發新藥,但厄普頓和其他科學家也擔心,深海礦物探鑽熱可能影響深海生態。

「我們正在研究海洋資源的生物活性潛力,希望在被人類消滅掉前看看是否還能開發出更多的藥物。」厄普頓和許多科學家呼籲停止深海採礦,主張需要多花時間來衡量利弊得失。

厄普頓估計,新發現的抗生素可能需要長達十年才能成為藥物,但是深海商業開採的競賽已經開打。

深海蘊藏豐富稀土  聯合國諾規範2020年到位 

根據美國地質調查局(USGS)的資料,世界上一半以上的深海含有的鎳、鈷和稀土金屬量超過陸地的總儲存量。礦業公司認為,深海探勘有助金屬供應的多樣化,包括目前在剛果民主共和國開採的電動汽車電池用鈷。電力技術和智慧型手機所用的銅、鋁、鈷和其他金屬需求正在飆升。

由168個國家組成的聯合國機構「國際海底管理局」(ISA)到目前為止已經批准了29張探勘活動許可證。目前還沒有發出商業開發許可證,但有一家公司「Global Sea Mineral Resources」表示相關規範要在明年到位,並於2026年開始採礦。

上週,ISA的法律和技術委員會在南非比勒陀利亞舉行研討會,為採礦法草案製定環境標準,用於草擬開發海底的綱要公約。該組織秘書長洛奇(Michael Lodge)承諾相關法規將於2020年完成。

深海生態系恢復更慢  環團籲實施十年採礦禁令

但許多人擔心這樣的步調太快。採礦可能破壞脆弱的生態系,這些生態系在深海高壓黑暗的環境中恢復緩慢,並且對更廣泛的海洋環境產生連鎖效應。批評者呼籲對深海商業採礦實施十年禁令。

世界自然保育聯盟(IUCN)的公海政策專家吉拉德(Kristina Gjerde)對法規草案中缺乏環境保護相關條文深表關切,認為貿然進入深海是盲目躁進的行為,「 我們沒有任何保證和證據顯示不會發生嚴重問題。」

1月份發表的一項研究發現,太平洋中部的克拉里昂-克利珀頓區(CCZ)的軟沉積物,恢復的時間可能比過去認為的要長10倍,這表示沉積物在重新沈積之前在水中移動的距離更遠,影響更大面積的海洋生物。但是大多數已批准的探勘許可證都在此處。

厄普頓教授的同事豪威爾博士正在研究一種模型,試圖預測厄普頓所發現的海綿等此類重要物種在海床上的位置。「我們所需的資訊都還沒有到位。這個計畫將研究哪些物種可能很重要,哪些物種可能會受到採礦的影響。如果模型有效,我們將知道牠們在哪裡、可以做什麼,並且決定是否可以繼續採礦。」

參考資料

作者

姜唯

如果有一件事是重要的,如果能為孩子實現一個願望,那就是人類與大自然和諧共存。

林大利

於特有生物研究保育中心服務,小鳥和棲地是主要的研究對象。是龜毛的讀者,認為龜毛是探索世界的美德。