【鯨彩一生】魔鏡魔鏡 誰是世上最長壽的鯨魚? | 台灣環境資訊協會-環境資訊中心

【鯨彩一生】魔鏡魔鏡 誰是世上最長壽的鯨魚?

2015年05月12日
作者:蔡政修(紐西蘭奧塔哥大學地質系博士生)

How high does the sycamore grow? If you cut it down then you'll never know.
梧桐樹可以長多高?如果人們早早就將他們砍下,我們永遠不會知道。

Pocahontas, 1995
風中奇緣, 1995

「死亡」,在自然界中是一件再稀鬆平常不過的事情,但是,當死亡是降臨在自己或是親朋好友身上,卻讓人很難以平常心看待,也因此,自古以來,總是有人致力於尋找長生不老的秘方。

難以察覺的歲月痕跡

「長命百歲」以人類來說,如果可以健康地活到100歲,我們就會覺得這已經算是很長壽了。但弓頭鯨(學名為Balaena mysticetus)卻可以活到200歲?!

基本上,要確定野生動物的年齡是一大挑戰。對於不同類群的生物,生物學家會在不同的生物中,利用不同的構造去判斷他們大概的年齡。例如大家熟知的樹的年輪。或如我們在「水族缸裡的白鯨記」有提到這些有牙齒的鯨豚可以利用「齒輪」來判斷年齡(雖然並不一定很精確,而且還有些爭議),但弓頭鯨是鬚鯨(Mysticeti),是沒有牙齒的,那我們要如何來判斷他們的年齡呢?

遨遊在北極海域的弓頭鯨。圖片取自Wilson, D. E. and Mittermeier, R. A. eds. 2014 Handbook of the Mammals of the World. Vol. 4. Sea Mammals. Lynx Edicions, Barcelona.

在理想的狀況下,如果我們可以在這些野生動物剛出生或是年齡還小的時候,就開始長期追蹤,直到他們自然死亡,我們就可以很確定他們的年齡。就好像我們人類一樣,剛出生後,就會去登記戶口,確認出生的年份及日期,所以之後可以很確定我們自己的歲數。但這對於鯨魚或其他沒有「身分證」的野生動物來說,基本上是很難100%確定他們的年齡。

最長壽弓頭鯨,可約達200多歲!

以鬚鯨來講,可以利用他們的鯨鬚(baleen)、耳骨(tympanic bulla)或是耳栓(ear plug)這幾種構造去估計他們的年齡,因為這3種構造都會留下「歲月」的痕跡,就好像齒鯨的「齒輪」一樣。但這3種構造在實際要估計他們的年齡時,都有各自的困難點。鯨鬚很容易磨損;耳骨非常的堅硬,要進行破壞性研究去觀察內部的結構有一定難度;而耳栓要實際取得並不容易。所以,這3種方式基本上都不太適用在年紀較大的個體,尤其是可能可以活到200歲的弓頭鯨!(順帶一提的是,弓頭鯨並不會像其他的鬚鯨一樣形成耳栓)。

弓頭鯨的頭骨(側面照)。作者攝於洛杉磯自然史博物館。

另一種方式是像同位素定年法一樣,利用一個物質或成分會隨著時間而改變,進而利用這比例的改變來推算經過了多少時間。從弓頭鯨眼睛的水晶體(eye lens)裡,可以取得天冬氨酸(aspartic acid,一種生物體內的氨基酸),此氨基酸有兩種不同的形式(D和L的形式),利用這2種形式比例的變化,可以讓我們推算弓頭鯨的年齡。而因為溫度越高的時候,這氨基酸狀態改變的速度越快(化學反應名稱為racemization外消旋作用),由於這種氨基酸在水晶體裡的是比較不活化的(溫度較固定),因此可以提供較精確的年齡估計。

喬治(J.C. George)等人在1999年的加拿大動物學期刊Canadian Journal of Zoology發表的研究就是利用此氨基酸的比例來推估48隻弓頭鯨的年齡。然而要使用此方式來推估鯨魚的年齡,需要非常新鮮的個體,因此該研究團隊是利用愛斯基摩人的捕鯨個體來進行此研究,且如果標本(弓頭鯨眼睛的水晶體)稍有污染的話,就不能進行分析。

研究結果顯示,這48隻弓頭鯨中,年紀最大的可以達到211歲!

長壽的秘密,有待未來研究

雖然該團隊也指出,這誤差值可能上下差到35歲。但從其他的個體來看,超過100歲的弓頭鯨算是稀鬆平常的一件事情,因為在這48隻裡還有172歲(誤差值為29)、159歲(誤差值為27)和135歲(誤差值為23)的。

而要提醒大家的是,這些弓頭鯨都是捕鯨的個體,也就是說,在自然狀況下,他們的壽命應該還可以更長!就如文章一開始 《風中奇緣》電影中講的一樣,如果我們早早就將梧桐樹砍下,我們永遠不會知道他們到底可以長多高。因此,弓頭鯨很有可能可以活超過200歲,是目前已知最長壽的哺乳動物!

值得一提的是,基音(M. Keane)等人在今年(2015年)的細胞報導Cell Reports中將我們目前知道壽命最長的哺乳動物──弓頭鯨的基因解序,想試著了解他們長壽的秘密。

雖然對於我們了解壽命長短的秘密並沒有實質上太大的幫助,但此研究確實替後續的研究工作給了一定的基礎,讓之後的研究可以利用更多解序的不同物種,來比對不一樣的基因組成,進而了解潛藏在弓頭鯨的長壽基因下的秘密!

作者

蔡政修

2004年參與了轟動一時的抹香鯨解剖,從此墜入了鯨魚的世界。從事鯨魚化石及演化的研究,陸續到世界各地看鯨魚標本,寫論文之餘書寫科普文章,讓大眾更進一步的瞭解鯨魚及演化的魅力。